El trabajo dental es tan caro en los EE. UU. Que miles de estadounidenses van a México para hacerlo

LOS ALGODONES, México - Hola, amigos míos, ¿están buscando un dentista? Dice Pablo, saltando de su posición en una barandilla sombreada en el cruce fronterizo hacia el sol de la mañana de mediados de mayo.



Con uniformes médicos y una sonrisa de bienvenida, Pablo se presenta, su mano sacando sin problemas una tarjeta de presentación del bolsillo de su pecho entre apretones de manos. Tenemos los mejores precios de la ciudad, dice, repasando con confianza una letanía de procedimientos dentales que ofrece su empleador.

Es una propuesta que Pablo hace docenas, tal vez cientos, de veces al día a decenas de miles de refugiados dentales que cruzan la frontera en Yuma, Arizona, cada año en busca de la atención dental asequible con la que solo sueñan en casa. Con la asombrosa cantidad de 600 dentistas en esta ciudad de solo 6,000, la competencia por los clientes es enérgica. Y no hay escasez de ellos.



Amigo, es mío para nosotros, me dice Pablo.



También es una necesidad. Si bien Donald Trump y el Congreso han hecho de la derogación y reemplazo de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio una de sus principales prioridades legislativas, lo que rara vez se menciona es que Estados Unidos se encuentra en medio de una crisis de atención dental. Según la Asociación Nacional de Planes Dentales, 114 millones de estadounidenses no tienen seguro dental, incluidos 46,3 millones de personas de 65 años o más. Y para quienes lo hacen, los costos del trabajo dental aún pueden estar fuera de su alcance.

La odontología nunca ha recibido mucho respeto en los Estados Unidos, donde la salud bucal se consideraba durante mucho tiempo un lujo cosmético más que una necesidad. Por supuesto, eso está lejos de la verdad: la enfermedad de las encías puede causar complicaciones graves con una serie de enfermedades potencialmente mortales, y un diente podrido incluso puede matarlo. No fue hasta la década de 1980 que el seguro dental se convirtió en una parte estándar de la compensación para trabajadores y que los estadounidenses comenzaron a recibir la atención que necesitaban.

En las tres décadas desde que el seguro dental se ha vuelto común, nunca ha sido una parte importante de ninguno de los esfuerzos de reforma de la atención médica que han emprendido demócratas o republicanos. Obamacare amplió los requisitos de cobertura dental para los niños, pero no exigió un seguro para todos. Y los planes dentales disponibles bajo la ACA no cubren casi nada más que unas pocas radiografías y limpiezas cada año.



La legislación sobre el cuidado de la salud bucal normalmente se centra en los no asegurados; por ejemplo, el Congreso está considerando un proyecto de ley que ayudaría a los estadounidenses más pobres a obtener atención dental a través de clínicas comunitarias. Pero brindar atención dental universal no es una prioridad para ninguna de las partes. Tampoco lo es reducir los costos. La versión actual del proyecto de ley de revocación y reemplazo de la Cámara no incluye ningún lenguaje destinado a aumentar las listas de seguros dentales, y la Asociación Dental Estadounidense ha advertido que los cambios en Medicaid y otras disposiciones podrían hacer que los niños y los estadounidenses de bajos ingresos pierdan lo poco cobertura que tienen ahora.

Ingrese a Molar City, el Shangri-la dental del desierto mexicano que está haciendo lo que nadie en Washington ha hecho: mantener la boca de los estadounidenses sanos y felices a una fracción del precio.

Dice el alcalde de Los Algodones, Christian Camacho: Estamos ayudando a Estados Unidos a cuidar a las personas que no pueden.

Caitlin Ohara para BuzzFeed News



A dental clinic sign on May 18, 2017, in Los Algodones, Baja California, Mexico.

Jennifer Ure sonríetímidamente a través del agente anestésico mientras nos paramos en la acera frente al consultorio de su dentista. Ella acaba de tener su primera ronda de cirugía para reemplazar tres coronas en el lado derecho de su boca y está hablando con ceceo. La corona habría costado $ 600 en Ashland, Oregon; aquí, son $ 190. Su hermana, Dana Gross, también está aquí. Ambos están jubilados, ambos carecen de seguro dental y ambos han estado viniendo a Molar City durante años.

Estoy en Medicare y no puedo pagar un seguro dental, dice Ure mientras comienza a ahogarse. Simplemente no puedo permitirme pagar.

Ambas hermanas advierten que para obtener atención de calidad en Molar City, debes obtener recomendaciones de personas que conoces y en las que confías.

Creo que es un poco extraño, pero no podemos juzgarlos por cómo votaron, así que solo tratamos de respetarlos.

Realmente necesitas investigar, me dice Ure, de 61 años. Puedes conseguir algunos que no saben lo que están haciendo, lo que me pasó a mí. Su primer procedimiento aquí hace siete años no salió bien: los implantes que le colocó un dentista se derrumbaron poco después de que Ure regresara a los EE. UU.

Ure, como la mayoría de los estadounidenses con los que hablé en Ciudad Molar, votó por Trump. Las oscuras advertencias del presidente sobre la llegada de violadores y gánsteres mexicanos a Estados Unidos no han disuadido a sus partidarios de venir a México para recibir atención dental.

Trump no quiere que los mexicanos entren a Estados Unidos, dijo Ure con total naturalidad. Solo quiere controlar quién ingresa legalmente a los Estados Unidos. Eso es todo. Sea legal al respecto.

Por supuesto, eso no quiere decir que los mexicanos que brindan atención no vean la ironía.

David Gil, el gerente de TLC Dental, dice que se ha hecho amigo de Facebook con muchos de los pacientes, y todo es Trump, Trump, Trump. Pero hasta ahora, no ha visto una disminución en los clientes que apoyan al presidente, y no ha tenido ningún problema con los estadounidenses visitantes. Creo que cuando se trata de racismo, la gente lo oculta ... [pero] ¿por qué si no votaría por él?

Creo que es un poco extraño, pero no podemos juzgarlos por cómo votaron, así que solo tratamos de respetarlos, dice Margo Carilla, quien trabaja como traductora para un dentista en la ciudad.

Caitlin O'Hara para BuzzFeed News

Guillermo 'Memo' Pérez Angulo se encuentra en la frontera entre Estados Unidos y México para alentar a las personas a visitar la clínica dental de su empleador el 18 de mayo de 2017, en Los Algodones, México.

Desde que los estadounidenses comenzaron a venir aquí en la década de 1980, Los Algodones se ha transformado de una pequeña ciudad fronteriza en un centro de atención dental y ocular. Además de los dentistas, 150 optometristas y 20 médicos trabajan en la ciudad, con docenas de farmacias que venden medicamentos recetados de bajo costo.

Las clínicas contratan habitualmente a mexicanos deportados que pasaron años hablando inglés en los Estados Unidos para trabajar en sus recepciones o como ladrones en la calle. El gobierno del estado de Baja también cuenta con personal militar en la ciudad que habla inglés como un guiño a los miles de visitantes estadounidenses y canadienses.

A pesar de la promesa del presidente Trump de hacer que Estados Unidos vuelva a ser grandioso al traer empleos de México, ni la Casa Blanca ni el Congreso parecen ansiosos por hacer algo con respecto a la crisis del cuidado dental en el país. Y eso, según el alcalde Camacho, ha obligado a México a intervenir.

Por eso, durante los templados meses de invierno, cuando el riesgo de insolación y agotamiento por calor es bajo, dice Camacho, alrededor de 6.000 refugiados dentales migran aquí cada día. El número disminuye a medida que el desierto se calienta en la primavera y el verano, pero la corriente paciente nunca se detiene. Una gran parte son veteranos del ejército de EE. UU., Pocos de los cuales tienen seguro dental o reciben atención dental a través de la Administración de Salud para Veteranos. Algunos son canadienses, pero la inmensa mayoría son residentes de EE. UU. Que acuden en masa a esta ciudad fronteriza segura y amigable que se autodenomina la capital dental del mundo. Incluso aquellos que tienen seguro se enfrentan a salas de espera inhóspitas y enormes gastos de bolsillo en casa. En Ciudad Molar, no hay nada de eso.

Mucha gente está jubilada y está retirada de todo, de ser tratados como un objeto. Y ahora merecen atención, y merecen nuestro servicio, dice Camacho, de 33 años, sobre la clientela decididamente mayor del pueblo y la atención de su pueblo a sus necesidades.

Ver este video en YouTube

Cc Allen para BuzzFeed News

Molar City no es el único lugar a lo largo de la frontera donde la gente acude para recibir tratamiento dental. Prácticamente en todos los cruces fronterizos donde hay una ciudad del lado mexicano, encontrará consultorios dentales. En pueblos como Nogales, Sonora, el turismo dental fue una vez un importante motor económico. Pero una década de violencia de carteles en Nogales y en otras ciudades como Juárez y Tijuana ha paralizado sus industrias de turismo médico.

Los Algodones, sin embargo, ha seguido floreciendo por varias razones. Por un lado, su proximidad a Yuma lo hace atractivo para los pájaros de las nieves que aumentan la población de la región cada año. Los funcionarios del gobierno han hecho que el cruce sea apto para sillas de ruedas, e incluso se habla de ensanchar las aceras de la ciudad para facilitar que las personas mayores se muevan por la ciudad.

La ciudad no es un centro para la actividad de los cárteles y se ha esforzado por evitar convertirse en un patio de recreo con clasificación X. La frontera cierra a las 10 p.m. y no vuelve a abrir hasta las 6 a.m. Solo hay un hotel, y aunque hay algunos clubes de striptease que ofrecen cubos baratos de cerveza y bailes eróticos, no hay señales evidentes de prostitución callejera o tráfico de drogas.

Entonces, mientras otras ciudades fronterizas mexicanas luchan, Los Algodones está prosperando, y no hay señales de que eso cambie, gracias a una creciente población de estadounidenses mayores con ingresos fijos. Ni siquiera el aclamado muro fronterizo de Trump y los intentos de fortalecer la seguridad fronteriza parecen disuadir a los estadounidenses que emigran al sur para realizar trabajos dentales.

Caitlin O'Hara para BuzzFeed News

Un consultorio dental mexicano es visible desde el lado de la frontera de California el 18 de mayo de 2017, en Los Algodones, México.

Cada paciente tieneuna historia diferente sobre cómo fundaron una clínica. Las formas más comunes en que los estadounidenses encuentran dentistas de Molar City son:

• Buscar a tipos que cruzan la frontera como Pablo, seguir sus recomendaciones y esperar lo mejor;

• Encaminado a molarcity.com y concertar una cita a través del directorio de dentistas;

• Pedirle una recomendación a un amigo;

• Aprovechar la vasta red de referencias que es la comunidad de vehículos recreativos en el Casino Quechan al otro lado de la frontera en Yuma.

La última ruta es una de las formas más populares y seguras de posicionarse para la mejor atención posible, dicen los pacientes. Miles de entusiastas de los vehículos recreativos son visitantes ávidos de Molar City, tanto que el casino cercano tiene campos de fútbol para estacionamiento de vehículos recreativos y un autobús lanzadera cada hora para transportar a los visitantes entre sus visitas al dentista y las máquinas tragamonedas. Visitado por 1,7 millones de huéspedes cada año, el casino de 166 habitaciones se ha convertido en un destino perfecto para los refugiados dentales.

Ves gente con gasa en la boca ... babeando en la máquina tragamonedas y sabes por qué están allí, dice Jeff Pletcher, director de Quechan.

Ves gente con gasa en la boca ... babeando en la máquina tragamonedas y sabes por qué están allí.

Bernard Burks, un entusiasta de las autocaravanas de 67 años y propietario de un negocio de Sacramento, llegó por primera vez a Molar City hace unos años después de escuchar historias de su trabajo barato y de calidad en la escena de las autocaravanas.

La gente de las casas rodantes conoce algunos lugares, así que decidí ir, dice Burks.

Al principio se mostró escéptico. Como paciente de trasplante de riñón, tiene que estar atento al riesgo de infecciones, y la idea de que los dentistas en México estaban brindando a sus clientes una atención igual o mejor que en los Estados Unidos parecía demasiado buena para ser verdad.

Pero necesitaba urgentemente un trabajo dental importante, e incluso con su seguro, los costos de desembolso personal hicieron que recibir tratamiento en casa fuera casi imposible. La gente de RV le aseguró que Ciudad Molar estaba a salvo.

¿El mayor atractivo?

Es el precio, dice Burks. Me iba a costar $ 12,700 en casa por tres implantes. Y encontraron dos endodoncias que necesitaba, que habrían sido $ 1,600 por cada endodoncia en casa, más las coronas.

Lo tengo todo aquí por 4.200 dólares.

Caitlin O'Hara para BuzzFeed News

Turistas de Estados Unidos el 19 de mayo de 2017, en Los Algodones, México.

Sentado en SimplySala de espera de Dental, es fácil olvidar que estás en México. Las formas de admisión son casi idénticas a las que obtendría en los Estados Unidos y tienen el mismo olor ligeramente antiséptico de las clínicas dentales de todo el país. Hay cómodos sofás y sillas nuevos, donde los pacientes beben café del nuevo Keurig en la esquina. Hay muchas revistas y folletos dentales en inglés con imágenes de rostros blancos, felices y sonrientes. O puede prepararse mentalmente para tener objetos afilados en la boca viendo los videos de Coldplay que se reproducen en el televisor de pantalla plana.

Las salas de examen también son idénticas a las del otro lado de la frontera: pequeñas y un poco claustrofóbicas. Instrumentos médicos relucientes se alinean en la bandeja junto al sillón de examen electrónico. Sin embargo, una diferencia es que si va a hacerse una limpieza, no verá a un higienista ni a un asistente dental. Realmente no existen en Ciudad Molar. En cambio, obtendrá su limpieza de un dentista, como Louis Valderrama.

Graduado de la escuela de odontología de la cercana Universidad Autónoma de Baja California, Valderrama también se formó en los Estados Unidos y ha trabajado en Los Algodones durante cinco años. Dice que si bien muchos pacientes están nerviosos cuando llegan por primera vez a Molar City, la calidad del trabajo es comparable a la de los Estados Unidos. Pedimos materiales de los estados ... implantes, por ejemplo, usamos las mismas marcas que ellos usan, dice. Y, en general, una vez que la gente ha terminado su trabajo, regresa.

Y eso mantiene ocupado a Valderrama. Veo aproximadamente a cinco pacientes al día. Mucho, dice.

Con tantas opciones, muchas de las clínicas que esperan diferenciarse ofrecen beneficios como masajes, aromaterapia y listas de reproducción de música personalizables durante los procedimientos. Pero, ¿qué tan seguros son y qué tipo de capacitación tienen los dentistas?

Cuando todo sale bien, es maravilloso. El problema es que no todo sale siempre así.

La ley de los promedios sugiere que no todas las más de 600 clínicas son seguras y de alta calidad. Pero muchos de los dentistas en Molar City han sido capacitados en los Estados Unidos, como Valderrama, o tienen títulos comparables de universidades acreditadas en México. Parte de la razón por la que los costos son significativamente más bajos es que los dentistas mexicanos no están cargados con tanta deuda universitaria como sus contrapartes estadounidenses, en parte porque comienzan su capacitación antes en la universidad y porque el gobierno subsidia la educación superior en México.

La Dra. Maria Howell, dentista con sede en Texas y portavoz de la Asociación Dental Estadounidense, dice que el grupo no se opone a que los estadounidenses vayan a Molar City por trabajo. Y está en condiciones de saberlo: más de una docena de miembros de su familia son dentistas en México y, cuando era niña, a menudo traducía para los estadounidenses que acudían al consultorio de su tía para recibir atención. Hay buenos dentistas en todas partes; Soy una de los 13 dentistas de mi familia, la mayoría de los cuales ejercen en México, dice riendo.

Howell, sin embargo, enfatiza que los pacientes deben ser inteligentes cuando buscan ir a cualquier lugar fuera de los Estados Unidos para trabajar. Ella recomienda que garanticen la seguridad y la calidad del consultorio del dentista, determinen si existe una asociación profesional u otro mecanismo a través del cual puedan presentar quejas si algo sale mal y sopesen los costos de la atención de seguimiento y los reemplazos. Cuando todo sale bien, es maravilloso. El problema es que no todo siempre sale así, dice.

Gil, el gerente de TLC Dental, parece cansado de divertirse ante la idea de que la calidad del trabajo en México puede ser menor que en los Estados Unidos. Señala que los dentistas mexicanos asisten regularmente a clases de educación continua en los Estados Unidos. Usan equipos de última generación e incluso compran sus suministros en los EE. UU. Hablo de todo, dice. Las cosas que usa para limpiezas regulares, los materiales como jeringas, los instrumentos que usa. Prácticamente todo.

¿En cuanto a los laboratorios de Los Algodones que hacen tus implantes? No solo son de vanguardia, muchos dentistas estadounidenses han comenzado a contratarlos para fabricar coronas y otros implantes para sus pacientes en los EE. UU. Es por eso que a veces puede tomar dos o tres semanas terminar su trabajo en los Estados Unidos, dice. Pensarías que si es más barato allí, tendrás precios más baratos.

Caitlin O'Hara para BuzzFeed News

La oficina de Simply Dental, donde el escritor recibió atención dental el 19 de mayo de 2017, en Los Algodones, México.

Gil tiene razónsobre los precios altos: incluso cuando los estadounidenses tienen seguro, es de poca utilidad cuando se trata de algo más allá de la atención de rutina. Por ejemplo, según el NADP, un plan promedio puede costarle a una persona cerca de $ 300 por año y, por lo general, tienen un límite de cobertura de $ 1,500. Por lo tanto, siempre que sus dientes estén en buena forma, no es gran cosa: la mayoría de las personas con bocas saludables probablemente gastarán $ 300 o menos en exámenes semestrales, limpiezas, tratamientos con flúor u otras medidas preventivas. Uno o dos rellenos perdidos normalmente cuestan $ 146 cada uno, lo que aún estaría cubierto por los deducibles de la mayoría de las personas.

Más allá de eso, los costos de bolsillo se multiplican rápidamente: obtener un tratamiento de conducto y una corona, por ejemplo, cuesta más de $ 2,000 en promedio, y los procedimientos más complicados como múltiples implantes pueden costar decenas de miles de dólares.

Esos costos son especialmente duros para las personas que viven con ingresos fijos, y no solo para aquellos que dependen de Medicare. Para millones de veteranos, la atención dental es un lujo económico que simplemente no pueden permitirse.

Según la ley federal, la Administración de Veteranos brinda atención dental gratuita solo a los veterinarios que clasifica como discapacitados por completo o que sufren una lesión relacionada con el servicio. Aunque proporciona subsidios para seguros, es limitado. Larry Gazelka es uno de esos veteranos. Vive en Yuma con su esposa, Helen, y ambos viajan a Molar City para recibir atención dental. Un veterinario de Vietnam, Larry sufre los efectos del Agente Naranja.

He estado peleando con la VA durante 17 años, me dice. A menos que esté 100% discapacitado, no le brindarán ningún cuidado dental.

He estado peleando con el VA durante 17 años. A menos que esté 100% discapacitado, no le brindarán ningún cuidado dental.

Bruce Turner también es un veterano. Se mudó a Yuma hace 22 años después de retirarse del ejército y rápidamente se convirtió en un elemento habitual en Los Algodones. Con su barba blanca y su rostro amigable, Turner podría confundirse con Santa Claus de vacaciones mientras camina por la pequeña plaza a pocas cuadras de la frontera. Turner charla con algunos de los vendedores de souvenirs que venden lámparas, cinturones y carteras con aerógrafo mientras espera a que su esposa termine de comprar.

Aunque soy militar retirado y tengo ciertos beneficios a través del ejército, todavía es un mejor trato [aquí], dice. Mantienen los precios bajos, la calidad es decente. Sigo volviendo.

Turner dice que la atención dental en Estados Unidos es un desastre y no sabe cómo o si la administración Trump encontrará una solución. Está muy inflado, es muy caro, dice. No sé cómo solucionarlo.

Luego le pregunto a Turner si quiere que la gente sepa algo más sobre la crisis de la atención dental en los Estados Unidos o en Molar City.

Ven a México, dice riendo. Es hermoso. ●

Caitlin O'Hara para BuzzFeed News