Fundadores de Backpage acusados ​​de facilitar la prostitución y el lavado de dinero

Damian Dovarganes / AP

Una captura de pantalla del sitio web de Backpage



Los fundadores de backpage.com, que fue cerrado por el gobierno federal la semana pasada, han sido acusados ​​de facilitar deliberadamente delitos relacionados con la prostitución a través del sitio web, así como de lavado de dinero, según una acusación revelada en un tribunal federal el lunes.

Los funcionarios del gobierno promocionaron la acusación y la incautación del popular sitio web de anuncios clasificados como un paso importante en la lucha contra el tráfico sexual.



los Acusación de 93 cargos alega que backpage.com ganó $ 500 millones en ingresos relacionados con la prostitución desde su lanzamiento en 2004. Los acusados ​​fueron acusados ​​de ocultar las fuentes de esos fondos a través de varios esquemas, incluida la transferencia de dinero dentro y fuera de bitcoin.



Un gran jurado federal en Arizona devolvió la acusación contra siete acusados ​​asociados con el sitio, incluidos los fundadores de Backpage, Michael Lacey y James Larkin, el 28 de marzo, pero no se reveló hasta el lunes.

Cliff Owen / AP

Desde la izquierda: el director ejecutivo de backpage.com, Carl Ferrer, el expropietario James Larkin, el director de operaciones Andrew Padilla y el expropietario Michael Lacey prestan juramento en Capitol Hill en Washington, antes de testificar ante la audiencia del Comité Senatorial de Seguridad Nacional y Asuntos Gubernamentales en 2017.

Cinco de los acusados ​​fueron arrestados el viernes: Lacey, Larkin, Joye Vaught, John 'Jed' Brunst y Scott Spear. Lacey y Vaught hicieron su primera aparición en la corte en un procedimiento cerrado el día en que fueron arrestados, según los registros del caso recientemente revelados. Los fiscales pidieron mantener a Lacey bajo custodia hasta una audiencia de detención programada para el 11 de abril; el juez denegó una solicitud del abogado de Lacey para que se dictara un fallo inmediato y permanece detenido. Vaught fue puesto en libertad en espera de juicio.



Los otros tres acusados ​​fueron procesados ​​el lunes. Larkin está detenido hasta una audiencia de detención el 12 de abril, mientras que los otros dos acusados ​​fueron liberados en espera de juicio. El estado de los dos acusados ​​restantes, Dan Hyer y Andrew Padilla, no quedó claro de inmediato.

Los abogados de los acusados ​​no respondieron de inmediato una solicitud de comentarios.

La sucursal del FBI en Phoenix allanó la casa de Lacey el viernes, según la estación local. 3TV / CBS 5 . Cuando se le preguntó sobre la redada, el portavoz del FBI Glenn Milnor dijo en ese momento: El FBI puede confirmar que se está produciendo una actividad policial.



Los visitantes de backpage.com y backpage.ca, conocidos por sus anuncios personales para adultos, fueron recibidos el viernes con un mensaje que decía: 'backpage.com y los sitios web afiliados han sido incautados como parte de una acción de ejecución por parte de la Oficina Federal de Investigaciones, la Servicio de Inspección Postal de los Estados Unidos y la División de Investigación Criminal del Servicio de Impuestos Internos. '

Un funcionario del Departamento de Justicia dijo que los acusados ​​participaron en un esfuerzo constante y concertado para presentar anuncios relacionados con la prostitución. Aunque la acusación no acusa a los acusados ​​de delitos de tráfico sexual (el tráfico sexual, que involucra la prostitución de niños y la prostitución forzada de adultos, es legalmente distinto de la prostitución en general), el funcionario dijo que el caso era parte de los esfuerzos más amplios del gobierno para combatir tráfico.

El más grave de los cargos conlleva una pena máxima de hasta 20 años de prisión, agregó el funcionario.

'Durante demasiado tiempo, Backpage.com existía como el mercado dominante del sexo comercial ilícito, un lugar donde los traficantes sexuales con frecuencia anunciaban tanto a niños como a adultos '', dijo el fiscal general Jeff Sessions en un comunicado. 'Pero esta ilegalidad se detiene ahora mismo'.

Backpage.com se fundó en Arizona, donde también tiene cuentas bancarias y servidores, según un funcionario de la oficina del fiscal de EE. UU.

En la acusación, los fiscales alegan que aunque los propietarios y gerentes de backpage.com intentaron que pareciera que el sitio solo anunciaba actividades legales, esas tácticas eran 'una ficción diseñada para ocultar la verdadera naturaleza de los anuncios y clientes de Backpage'.

El gobierno afirmó que había documentos internos de la empresa y pruebas de reuniones en las que los acusados ​​admitieron que sabían que la mayoría de los anuncios del sitio web estaban relacionados con la prostitución. Según la acusación, un documento interno elaborado por una empresa de relaciones públicas describía la estrategia de medios de la empresa: 'No reconozcas la prostitución'. Los fiscales acusaron a los acusados ​​de negarse a adoptar políticas que apunten a anuncios que muestren la prostitución de niños y limitar las referencias al Centro Nacional para Niños Desaparecidos y Explotados.

La acusación incluye ejemplos de víctimas que supuestamente fueron víctimas de trata a través de backpage.com, algunas de ellas menores de 14 años. Una víctima murió y el perpetrador intentó encubrir el crimen quemando el cuerpo, según los documentos de la acusación. Según los fiscales, el padre de la víctima le pidió a backpage.com que eliminara los anuncios que mostraban a su hija después de que fue asesinada, pero el sitio 'no cumplió de inmediato con esta solicitud'.

La acusación describió los supuestos esfuerzos de los gerentes de backpage.com para encontrar formas de mantener los anuncios relacionados con la prostitución en el sitio web tanto como sea posible, incluida la instrucción de los empleados para que editen las publicaciones para eliminar las referencias a la prostitución en lugar de eliminar los anuncios por completo, incluso cuando los anuncios hacen referencia prostitución infantil. Los fiscales citaron un correo electrónico interno de octubre de 2010 que decía que backpage.com estaba 'editando del 70 al 80%' de los anuncios de los clientes, argumentando que esto era una prueba de que los gerentes sabían que muchos anuncios incluían texto e imágenes que sugerían prostitución y que aún los publicaban después de editarlos. .

La compañía cerró la sección para 'adultos' del sitio web en 2017 después de que el Subcomité Permanente de Investigaciones del Senado publicara un informe acusándola de facilitar el tráfico sexual. Pero los fiscales alegaron que los anuncios relacionados con la prostitución 'simplemente migraron a otras secciones del sitio web, donde permanecen hasta el día de hoy'.

La acusación formal acusó a los acusados ​​de intentar ocultar el dinero ganado por los anuncios relacionados con la prostitución, incluso mediante la transferencia de dinero a través de empresas de procesamiento de bitcoins. Los fiscales presentaron otro supuesto plan en el que la empresa hacía que los clientes enviaran cheques y giros postales al apartado de correos de una empresa llamada 'Posting Solutions LLC', y luego canalizaban el dinero y las transferencias de cuentas bancarias extranjeras a la cuenta de otra empresa con un nombre que suena similarmente genérico, 'Website Technologies LLC'. El dinero de esa cuenta luego se transfirió a otra entidad llamada Cereus Properties LLC, dijeron los fiscales, y finalmente regresó a backpage.com oa ciertos acusados ​​individuales.

El director ejecutivo de Backpage.com, Carl Ferrer, junto con Lacey y Larkin, se enfrentaron anteriormente a cargos penales por conspiración para proxeneta y otros cargos relacionados en un tribunal estatal de California. Pero ese caso fue despedido en 2016 después de que un juez determinara que los acusados ​​estaban protegidos por la Ley federal de Decencia en las Comunicaciones, que otorga inmunidad contra cargos por discursos creados en un sitio web por terceros, en este caso, los anuncios en backpage.com.

El último caso en Arizona presenta diferentes cargos bajo la ley federal. Ferrer no figura como acusado.

Esta no es la primera vez que el gobierno de EE. UU. Se apodera de un sitio web como parte de su lucha contra el tráfico sexual. En los últimos años, el gobierno ha incautado nombres de dominio asociados con myredbook.com y rentboy.com , que según los fiscales se estaban utilizando para facilitar la prostitución.

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